Innovation, inspiration and copycats in LatAm

My friend Juan Pablo Cappello, a great entrepreneur, angel investor and lawyer (well, nobody’s perfect), has been  quite active in presenting and sharing insights on the startup ecosystem in Latin America and Miami. You can read some of his posts on The Next Web and Pulso Social.

In his latest post , Juan Pablo declared lost the war of the clones and invites to start betting on  “real innovation”.  I share some of his concepts,  but I have a fundamentally  different opinion : I believe startups that replicate existing models require not only pure execution but also tons of creativity and innovation. Especially in a changing and challenging region like Latin America.

Does it make sense to differentiate “innovative” models vs “clones”? 

With NXTP Labs we have invested in many startups. Some propose global business, which we might call more innovative. Others took business models already successful in other markets and are challenged to adapt those to the peculiarities of Latin America. In all cases, whether we consider original models or copycats, entrepreneurs who we invest in have to appeal to high doses of creativity and innovation, plus a big deal of execution.

Clones or not, many new startups are proposing innovative solutions,  so far nonexistent, to specific problems. I think this is the key; if there is demand for a product or service, it is possible to build a business by providing an innovative solution to it . And if innovation has to do with adapting a model that already exists in other markets but not here, I welcome the “copycat” . If there are companies in other markets who have paved the road and learned a few lessons, what better than to use them to build a sustainable and scalable business.

If not clear, I declare myself a fervent defender of copycats , clones or whatever you choose to call them. For me they are entrepreneurs trying to offer a new solution to an existing problem.

Our need for “tropicalization” (is that even a word??)

Latin America is a complex region . We have an interesting critical mass in terms of population  (600 million), half concentrated in two large markets (Brazil and Mexico ), the rest fragmented in several countries;  and we also have two languages ​​( Spanish and Portuguese)!  The famous “local friction” is very relevant for some types of businesses, such as electronic commerce, and key issues such as payment methods and logistics are far, far away from what happens in most developed markets, despite recent and promising improvements.

This requires that almost all startups devote significant energy and time to learning and testing how to adapt business models that work in other regions, “tropicalizing” the model to Latin American reality . In some cases this adaptation may be simple, but in my experience for most startups is not.

Examples from our own portfolio

In NXTP we have invested in several startups that could be categorized as “clones” or “copycats”. In fact, probably more than half of our portfolio falls into this category .

A clear example is Tienda Nube (similar to Shopify), which enables small and medium businesses to open their online stores in minutes, with no technical knowledge required. They already have thousands of customers and successfully opened an operation in Brazil. But most important is that really solve a specific problem innovative way of thousands and thousands of SMEs . Only time will tell if someday Tienda Nube is acquired by a company with similar model in a different market, but the reality is that in the meantime, they are committed to generating increasing value for their customers. And that requires implementation and innovation.

Zolvers was born in Argentina, strongly inspired by the simplicity of TaskRabbit to connect people who need to solve simple tasks with people offering their services. The concept is very simple, and yes, it could be called a “copycat”, since the idea is definitely not new. But the challenge of putting together a marketplace where thousands of people interact asking and offering, dealing with payments and verification methods is huge and requires a lot of thinking (ie. innovation?).

Aventones is a Mexican company focused on encouraging more people in the region to share their cars. Before they even founded the company, services such as Lyft or ZimRide already existed in the United States, or BlaBlaCar in Europe, all working in the car-sharing space. Surely the Aventones team could have benefited from the experiences of these and other companies, but when they decided to tackle the Latin American market, they had to put something more than “just execution ” to get to where they are today , with a strong presence in Mexico, Chile and other countries in the region, and many more to come and grow .

Starwars_wall_22_1024

My greatest respect and admiration for all entrepreneurs who choose the “easy way” and only strive to “copy” models invented by others. If you were able to identify real problems and create value in the process of providing solutions for them, you will always be innovative in my heart.

Innovación, inspiración y copycats en LatAm

Mi amigo Juan Pablo Cappello, gran emprendedor, inversor ángel y abogado (discúlpenlo, nadie es perfecto), se ha dedicado activamente a exponer y compartir valiosas opiniones sobre el ecosistema de startups en América Latina y Miami. Pueden ver algunos de sus posts en The Next Web y Pulso Social.

En su último post, Juan Pablo declara perdida la guerra de los clones, e invita a apostar a la “innovación real”. Comparto algunos de sus conceptos, pero tengo una diferencia fundamental: creo que los startups que replican modelos ya existentes requieren no sólo de pura ejecución sino también de creatividad e innovación. Sobre todo en una región cambiante y particular como la nuestra.

Es válido diferenciar modelos “innovadores” vs “clones”?

Con NXTP Labs hemos invertido en muchos startups. Algunos proponen negocios globales, que podríamos llamar más innovadores. Otros tomaron modelos exitosos en otros mercados y enfrentan el desafío de adaptarlos a las particularidades de América Latina. En todos los casos, sea que los consideramos modelos originales o réplicas, los emprendedores en los que invertimos tienen que apelar a altas dosis de creatividad e innovación, además de mucha ejecución.

Clones o no, muchos nuevos startups están proponiendo soluciones innovadoras, inexistentes hasta ahora, para problemas concretos. Creo que ésta es la clave, si existe demanda, es muy posible construir un negocio dando una respuesta innovadora a la misma. Y si la innovación pasa por adaptar un modelo que existe en otros mercados pero no aquí, bienvenida sea la “copia”. Si existen empresas en otros mercados que ya recorrieron y aprendieron lecciones, qué mejor que aprovecharlas para armar un negocio sostenible y escalable.

Por si no queda claro, me declaro ferviente defensor de los copycats, clones o como quieran llamarlos. Para mí son emprendedores intentando ofrecer soluciones concretas a problemas concretos.

Nuestra necesidad de “tropicalización”

América Latina es una región compleja. Tenemos una masa crítica para nada despreciable (600 millones de habitantes), la mitad concentrada en dos grandes mercados (Brasil y México), el resto fragmentada en varios países, y hasta tenemos dos idiomas (español y portugués)! La famosa “fricción local” es muy relevante para algunos tipos de negocios, como por ejemplo el comercio electrónico, y temas clave como medios de pagos y logística distan mucho de lo que pasa en mercados más desarrollados, a pesar de recientes mejoras.

Esto requiere que casi todos los startups dediquen mucha energía y tiempo a cómo adaptar aprendizajes de empresas que funcionan en otras regiones, y “tropicalizarlo” a la realidad latinoamericana. En algunos casos esta adaptación puede ser simple, pero en mi experiencia para la mayoría de los startups no lo es.

Ejemplos de nuestro portfolio

En NXTP invertimos en  varios startups que podrían categorizarse como “clones” o “copycats”. De hecho, probablemente más de la mitad de nuestro portfolio entra en esta categoría.

Un caso es el de Tienda Nube (similar a Shopify), que permite a pequeños y medianos comerciantes abrir su tienda online en minutos y sin conocimientos técnicos. Ya tienen miles de clientes y abrieron una operación exitosa en Brasil. Pero lo más importante es que realmente resuelve de forma innovadora un problema concreto de miles y miles de pymes. El tiempo dirá si algún día Tienda Nube es adquirida por alguna empresa con modelo similar en otros mercados, pero la realidad es que mientras tanto se dedican a generar cada vez más valor para sus clientes. Y eso requiere ejecución e innovación.

Zolvers nació en Argentina, fuertemente inspirado en la simpleza de TaskRabbit para conectar a personas que necesitan solucionar tareas simples con personas que ofrecen sus servicios. El concepto es muy simple, y sí, podría llamarse un “copycat”, ya que la idea no es nueva. Pero el desafío de armar un marketplace donde interactúan miles de personas pidiendo y ofreciendo, lidiar con métodos de pagos y verificaciones  es enorme, y requiere de mucha cabeza (innovación?).

Aventones es una empresa mexicana enfocada en fomentar que más personas en la región compartan su auto. Antes que ellos fundaran su empresa, ya existían empresas como Lyft o ZimRide en Estados Unidos, o BlaBlaCar en Europa, todos apuntando a un servicio similar. Seguramente el team de Aventones pudo aprovecharse de las experiencias de estas y otras empresas, pero a la hora de encarar América Latina, tuvieron que poner algo más que “sólo ejecución” para llegar a donde están hoy, con presencia en México, Chile y otros países de la región, y sobre todo mucho más por crecer.

Starwars_wall_22_1024

Mis mayores respetos y admiración a todos los emprendedores que eligen el “camino fácil” y se dedican solamente a “copiar” modelos inventados por otros.   Si fueron capaces de identificar problemas reales y crean valor en el proceso de solucionarlos, siempre serán innovadores en mi corazón.

 
Este post fue originalmente publicado en LatAm.VC


 
This post was originally published in LatAm.VC

  • joaquin

    El problema es cuando todos los startups de la región son copycats, por mencionar “unos pocos” Fondeadora, Yaxi, Carrot, Rides, Queremos Comer, Calzaclick, Boletia, y pocos proponen algo realmente nuevo

  • Julian

    Es claro que cuando los inversores solo apuestan a los clones los emprendedores tmb lo hacen…. y america latina seguirá siendo lo que es…

    Creo que existen pocos inversores de riesgo, ángeles, que apuesten a la innovación porque siguen buscando el efectivo inmediato.

    En Argentina “todo debe estar probado” por alguien que no sea de acá.

    Pocos inversores soñadores provocan pocos sueños emprendedores.

  • Pingback: #StartupGrindBsAs: Conocer a Santiago Bilinkis y su camino emprendedor | Marta Cruz Blog()