Interview with Ted Wang

According to Wikipedia, “Ted Wang is a Silicon Valley lawyer who represents high profile startups and established technology companies such as Facebook, PathSquareStumbleUpon, Twitter, Sonos and Dropbox. He is a partner at technology and life science focused law firm Fenwick & West and someone who Bloomberg identified as “one of Fenwick’s biggest draws,” in the 2011 article, “Why Techies Like to Friend Fenwick & West.” In 2013, he curated a new version of the Series Seed Documents on GitHub. The Series Seed Documents are publicly available model investment documents designed for smaller rounds of funding early in a company’s life cycle.”

Bottom line, if you have anything to do with tech startups, you should know who he is, whether you are in Silicon Valley or in Latin America.

Here is a short interview with Ted, who spent almost a full year living in Buenos Aires with his family, and became an active player in the local startup ecosystem. Enjoy!

1) How was your experience in Argentina?

“From a personal and family perspective it was fantastic but I’m sure your readers don’t want to see my travel photos.  From a business perspective it was very interesting to learn about LatAm startup economy. I spent a lot of time with startups from Buenos Aires and noted  many similarities to those in the Bay Area.  If you walk into an office of a startup in Buenos Aires, you could just as well be in San Francisco;  the desks are configured the same way and there’s a sense of controlled chaos that is common in startups.  The entrepreneurs are passionate and mission driven and genuinely trying to create something.

On the other hand there are fundamental difference driven by the ecosystem including  scarcer funding environment , a need for the startups to  focus on revenue and profitability more quickly and a different culture regarding helping other companies.  I also learned quite a bit about the Latin American market for technology in general (as opposed to just startups).  The LatAm economy is changing rapidly and there are a  real opportunities for tech companies in both the consumer and business to business sectors that this growth is creating.”

2) What do you think of the local startup ecosystem in Buenos Aires?

“In general I was quite favorably impressed with caliber of people and entrepreneurial culture.  I think one factor is that in the US, doing a startup instead of working at a more established company  isn’t seen to be as risky or crazy as it once was.   You might even argue that in San Francisco it has become somewhat of a norm!  In Buenos Aires, it is still rare enough that the people who are drawn to it are quite entrepreneurial and have a strong preference for a  less hierarchical and more free flowing environment.  Many of the technologists I met  in Argentina were very capable.  Some had worked at the top US tech companies and there is quite a lot of technological innovation in cutting edge areas such as Openstack, identity and satellite, imaging that is world class.  I’m also impressed with how much LatAm companies are able to do with very little resources.  This is a bit of a throwback to earlier Silicon Valley days of startups where teams were very scrappy and employees didn’t expect free sushi lunches.

On the negative side, there is less information about and access to best practices for companies that are trying to grow.  In the Bay Area it is quite common gain insights from board members, advisors and employees who have come from other companies about ways to address common startup issues, such as how to scale an engineering organization. That information is not as readily available in Argentina.  Of course, entrepreneurs can find classes and blogs  online about all these areas, but that’s not the same as having someone with experience in one of these areas helping to apply those lessons to the problem at hand.  This is particularly true for enterprise companies in go to market and sales.”

3) What needs to change in order to have more successful tech startups coming from Argentina?

“I think one of the keys to the success of the Bay Area startups is a culture of mutual cooperation.  In general, people are willing to provide advice and guidance for young companies without asking for anything in return.  I didn’t feel that attitude with the startups that I met.  In fact, since I was just visiting and trying to help out, I felt that people were suspicious of me and felt that  surely there was something that I wanted.  Cultivating an attitude of assistance and information sharing would really help.

Another important need  is more investment capital.  The local ecosystem in Argentina doesn’t have sufficient  capital  to help growing startups expand. Many of the companies I’ve helped have had to go abroad to raise funds and that’s a very difficult task.  Additionally, if new capital were to come into the ecosystem, it would be helpful if those investors were willing to be more focused on growth and less on near term profit and loss.  While there are some outliers, the vast majority of successful startups  in the states went through quite a bit of capital before they were able to show good economic fundamentals, but funding for a high growth but unclear revenue company seems very difficult.   This in turn causes startups to pursue more cautious and slower growth approaches, which makes building a break out company truly difficult.   Even in enterprise software, in today’s economy the SaaS model makes it difficult to get to cash flow profitability quickly and so the need is not just for capital, but for capital that understands this risk and is willing to make bets on growing companies that don’t have a near term road to economic self sufficiency.

Another critical element would be to have more participation from traditional industry to invest in technology and buy technology companies. Many LatAm industries have had the benefit of being shielded from competition for many years and have not materially innovated.  These companies will be fundamentally challenged by the coming waves on innovation and it’s in their best interest to hedge their bets by purchasing from, investing in and acquiring  technology companies.

From a cultural perspective, I also see an over emphasis on who people are connected to and what important people are involved with a particular venture.   Fundamentally , despite the media reports, Silicon valley is a culture of hard work and constant improvement. The best companies tend to be built by people who spend lots of time building products and methodically and relentlessly improving them.  It would be great to see more of that culture in Latin American startups. Lastly, it would be good to see some big exits.  It’s quite difficult for entrepreneurs faced with good offers for $10 million acquisitions to turn them down because it’s life changing money for them, but these types of exits won’t attract the type of venture capital that is needed to make the ecosystem strong.  Perhaps some secondary liquidity would help.”

4) Do you see yourself playing any role in “bridging the gap” between Latin America and Silicon Valley?

“I developed a strong affinity for my Latin American cousins and want to help make the ecosystem successful.   My plan is to find a few companies to engage with deeply and get them to help spread the culture of collaboration and relentless self improvement that I mention above.”

5) Is it true that you became an “asado-addict” during your stay in Buenos Aires?

“Es la verdad.  Desde me mude a Bs.As. engorde 5 kilos.” (sic)

Thanks Ted. It was great having you here, let’s keep building this bridge together.

 

This post was originally published on LatAm.VC

 

Entrevista a Ted Wang>

Según Wikipedia, Ted Wang es un abogado de Silicon Valley que representa a startups de alto perfil y empresas establecidas tales como Facebook, PathSquareStumbleUpon, Twitter, Sonos y Dropbox. Es socio en la firma de abogados de tecnología Fenwick & West y alguien que Bloomberg identificó como “una de las mayores atracciones de Fenwick” en el artículo del 2011, “Why Techies Like to Friend Fenwick & West.”  En 2013, Ted trabajó en una nueva versión de los documentos de Series Seed en GitHub. Los Series Seed Documents son un modelo de documentos de inversión diseñados para pequeñas rondas de inversión en empresas nacientes, y se encuentran disponibles públicamente.

En resumen, si estás involucrado en el mundo de startups tecnológicos deberías saber quién es Ted, ya sea que vivas en Silicon Valley o en América Latina.

Acá una breve entrevista a Ted, quien pasó casi un año viviendo en Buenos Aires con su familia, y se convirtió rápidamente en un miembro activo del ecosistema local de startups. Disfruten!

1) Cómo fue tu experiencia en Argentina?

Desde una perspectiva personal y familiar fue fantástico, pero estoy seguro que tus lectores no quieren ver fotos de mis viajes. Desde una perspectiva de negocios fue muy interesante aprender sobre la economía de startups en LatAm. Pasé mucho tiempo con startups en Buenos Aires y noté muchas similitudes con los de Bay Area . Si entras a una oficina de un startup en Buenos Aires , podrías muy bien estar en San Francisco; los escritorios están configurados de la misma manera y hay una sensación de caos controlado que es común en los startups. Los emprendedores son apasionados, enfocados en su misión y genuinamente tratan de crear algo. 

Por otro lado, hay diferencias fundamentales impulsadas por el ecosistema, que incluyen un entorno escaso de financiamiento, una necesidad de las nuevas empresas de enfocarse en ingresos y rentabilidad más rápidamente, y una cultura diferente respecto de ayudar a otras empresas. También aprendí bastante sobre el mercado latinoamericano de tecnología en general (en lugar de sólo startups). La economía en LatAm está cambiando rápidamente y hay oportunidades reales para las empresas de tecnología, tanto para las enfocadas en B2C como B2B  que este crecimiento está creando.

2) Qué pensás del ecosistema de startups en Buenos Aires?

En general, quedé muy favorablemente impresionado con el calibre de las personas y la cultura emprendedora. Creo que un factor importante es que en los EE.UU., armar un startup en lugar de trabajar en una empresa más establecida no se ve como algo tan arriesgado o loco como era antes. Incluso podría argumentarse que en San Francisco se ha convertido en la norma!  En Buenos Aires, todavía es lo suficientemente raro como para que la gente se sienta atraída a ello, son bastante emprendedores y tienen una fuerte preferencia por un ambiente de trabajo menos jerárquico y más libre. Muchos de los tecnológicos que conocí en Argentina son muy capaces. Algunos tienen experiencia trabajando en las principales compañías de tecnología de Estados Unidos y hay mucha innovación en tecnologías de punta como Openstack, identidad e imágenes satelitales, que es de clase mundial . También estoy impresionado con lo mucho que las empresas de LatAm son capaces de hacer con muy pocos recursos. Esto es un poco como un retroceso a los comienzos de Silicon Valley y sus startups, donde los equipos se las ingeniaban con muy poco y los empleados no esperaban almuerzos sushi gratis.

Por el lado negativo, hay menos información y acceso a mejores prácticas para las empresas que están tratando de crecer. En el área de la bahía (Bay Area) es bastante común aprovechar  la experiencia de miembros de directorio, asesores y empleados que vienen de otras empresas sobre la manera de abordar ciertos problemas comunes en startups, tales como la forma de escalar una organización de ingeniería. Esa información no está tan fácilmente disponible en Argentina. Por supuesto, los emprendedores pueden encontrar clases y blogs acerca de todas estas áreas, pero no es lo mismo que tener a alguien con experiencia en una de estas áreas, ayudando a aplicar esas lecciones para el problema en cuestión. Esto es particularmente cierto para empresas enfocadas en B2B en cuanto a cómo salir al mercado y generar ventas.

3) Qué debe cambiar para más startups de tecnología exitosas desde Argentina?

Creo que una de las claves para el éxito de startups en el Bay Area es una cultura de la cooperación mutua. En general, la gente está dispuesta a dar asesoramiento y orientación a las jóvenes empresas sin pedir nada a cambio. No sentí esa actitud en las startups que conocí. De hecho, dado que sólo estaba visitando y tratando de ayudar, sentí que sospechaban de mí y que creían que seguramente había algo que yo quería. Cultivar una actitud de ayuda e intercambio de información sería de mucha ayuda.

Otra necesidad importante es más acceso a capital de inversión. El ecosistema local en Argentina no tiene suficiente capital para ayudar a startups en crecimiento a expandirse. Muchas de las empresas que he ayudado han tenido que ir al extranjero para recaudar fondos y eso es una tarea muy difícil. Adicionalmente, si más capital entrara en el ecosistema, sería útil que los inversores estén dispuestos a enfocarse más en el crecimiento y mucho menos en pérdidas y ganancias de corto plazo. Si bien hay algunos casos atípicos, la gran mayoría de las empresas exitosas en EE.UU. tuvieron acceso a bastante capital antes de que fueran capaces de mostrar buenos fundamentos económicos, aunque financiar para alto crecimiento y con ingresos no claros es una tarea muy difícil. Esto a su vez genera que los startups busquen enfoques de crecimiento más prudentes y lentos, lo que hace que la construcción de una empresa disruptiva sea verdaderamente difícil. Incluso en empresas de software que venden a empresas, en la economía actual el modelo SaaS hace que sea difícil llegar a ser rentables en forma rápida y la necesidad no es sólo de capital, sino también que ese capital entienda este riesgo y esté dispuesto a hacer apuestas en empresas en crecimiento que no necesariamente están encaminados en el corto plazo a la autosuficiencia económica.

Otro elemento importante sería contar con mayor participación de la industria tradicional de invertir en tecnología y comprar empresas de tecnología. Muchas industrias en LatAm han tenido el beneficio de estar protegidos de la competencia durante muchos años y no han innovado significativamente. Estas empresas serán fundamentalmente desafiados por las próximas olas de innovación y está en su mejor interés cubrir sus apuestas mediante la compra de, inversión y la adquisición de las empresas de tecnología.

Desde una perspectiva cultural, también veo un énfasis excesivo en con quién se tiene conexiones, y qué gente importante  están involucrados con una empresa en particular. Fundamentalmente, a pesar de los informes de los medios, Silicon Valley es una cultura de esfuerzo y mejora constante. Las mejores empresas tienden a ser construidas por personas que pasan mucho tiempo construyendo productos de forma metódica y buscando sin descanso la mejora de ellos. Sería muy bueno ver más de esa cultura en los startups de América Latina.

Por último, sería bueno ver algunas salidas (exits) grandes. Es muy difícil para los emprendedores que se enfrentan con buenas ofertas de compra por $10 millones rechazarlas porque es un dinero que puede cambiarles la vida, pero este tipo de salidas no atraerá el tipo de capital de riesgo que se necesita para hacer que el ecosistema sea fuerte. Tal vez algo de liquidez secundaria ayudaría.

4) Te ves jugando algún papel en “cerrar la brecha” entre LatAm y Silicon Valley?

He desarrollado una afinidad fuerte con mis primos de América Latina y quiero ayudar a que el ecosistema sea exitoso. Mi plan es encontrar unas pocas empresas con las que trabajar en profundidad y ayudarlos a difundir la cultura de la colaboración y la superación personal implacable que menciono más arriba.

5) ¿Es cierto que te convertiste en un adicto al asado argentino durante tu estadía en Buenos Aires?

Es la verdad. Desde que me mude a Bs.As. engordé 5 kilos.

Gracias Ted. Fue genial tenerte por acá, ahora a seguir construyendo este puente juntos.

Este post fue publicado originalmente en LatAm.VC